E' un felino di grandi dimensioni, che può superare i 2 mt. di lunghezza (la sola coda può essere un metro!), con un peso di 60/70 kg ed è diffuso in Africa e in Asia meridionale e orientale.

Ha buona vista, olfatto sviluppato e un udito eccezionale; è un grande arrampicatore e sfrutta questa sua caratteristica per salvaguardare le sue prede da altri predatori, portandole sugli alberi.

Sempre sugli alberi ama riposarsi o tende agguati per cacciare animali di grandi dimensioni.

Il suo manto è di colore chiaro, giallo o beige, con macchie nere.

Quando vi è un eccesso di pigmentazione scura (melanismo) il manto sembra completamente nero e l'animale viene chiamato pantera (anche se con questo termine vengono indicati altri felini con questa particolarità  come il puma e il giaguaro)

E' un animale solitario che si riunisce in coppia solo per il periodo degli amori.

A causa della caccia per la sua pelliccia e alla modificazione del suo habitat, in alcune zone risulta quasi estinto e, generalmente, è stato classificato come prossimo alla minaccia